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¿Por qué las cebollas te hacen llorar?

No es el fuerte olor de la cebolla el que nos hace llorar, es el gas que la cebolla libera cuando cortamos el bulbo.


(Fuente)

Cuando cortas la cebolla, tú cortas también sus células. Cuando las células son cortadas, enzimas que normalmente están dentro de las células son liberadas. Una de estas enzimas, alinasa (de Allium , el nombre latino para la cebolla), luego reacciona con el compuesto de sulfuro conocido como ‘Prensco' , que también es liberado cortando las células. Esta reacción resulta en la formación de 1- acído propenilsulfénico, el cual luego es convertido por la enzima LF-sintasa a gas . Este gas es conocido también como Factor Lacrimógeno (‘factor llorador') el cuál explica el nombre de la enzima LF-sintasa (factor lacrimógeno que sintetiza la enzima).

Este gas es inestable y puede reaccionar con agua para formar, entre otros, ácido sulfúrico. Cuando este llega a los ojos, estos empiezan a neutralizar el ácido produciendo grandes cantidades de agua, y esto nos hace llorar.

Imagen de : Imai et al., Nature 419(2002)685

Mucha gente empieza a frotarse los ojos, lo cual a menudo es contraproducente, si cortaste la cebolla, lo más probable es que tus manos estén cubiertas con el jugo de la cebolla. Frotarse por tanto hace que la irritación sea peor.

Otros miembros de la familia de la cebolla no tienen o tienen poco de esta enzima y por tanto no causan lágrimas cuando se cortan.

Existen toda clase de remedios para tratar con este fenómeno irritante, algunos más efectivos que otros. Como regla general, mueve tus manos tan lejos de la cebolla como puedas, consecuentemente el gas se dispersará antes de que alcance tus ojos.

Mantén la cebolla mojada, o cortarla bajo el agua es muy efectivo, pues el gas reacciona inmediatamente con el agua alrededor de la cebolla y nunca alcanza los ojos.

Lentes y gafas protectoras también previenen en alguna medida que el gas penetre en los ojos, siendo las gafas protectoras las más efectivas (aunque no las más prácticas).

Enfriar la cebolla puede también ayudar, pues la actividad enzimática es más lenta a bajas temperaturas. Cocinar destruye la enzima.

 



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